Detail from Avati's cover painting for The Roman Spring of Mrs. Stone, by Tennessee Williams

INHOUD AVATI
HOME
AUTEURS
BEELDENDE KUNST

Print

Ed Schilders

James Avati & J.D. Salinger

In 1953 kreeg James Avati van uitgever New American Library de opdracht de cover te schilderen voor een roman die vanaf de eerste druk, in 1951, hoogst succesvol was geweest: The Catcher in the Rye, van Jerome D. Salinger. Ondanks dit succes was het op dat moment (1953) nog lang niet duidelijk dat 'The Catcher' zou uitgroeien tot een van de meest belangrijke cult-romans van de twintigste eeuw, en de hoofdpersoon Holden Caulfield tot een prototype van de opgroeiende jongeling in de jaren vijftig.

Toch had de auteur toen al de specifieke opvattingen over de presentatie van zijn werk, die zijn biografie ondertussen zijn gaan kenmerken. Salinger heeft nooit een interview gegeven, hij heeft verboden (tot op de dag van heden) dat zijn vroege korte verhalen in boekvorm verschijnen, en dus was Salinger ook niet tevreden over Avati's beeldende aanpak. Holden Caulfield kreeg op Avati's cover (bijna) een gezicht, en dat zinde Salinger niet. Uiteindelijk wist Avati hem te overtuigen dat zijn schilderij toch de juiste cover was voor een boek dat voor een groot publiek werd uitgegeven.

Luister naar het verslag van deze confrontatie in Avati's eigen woorden.(1981)

Een van de verhalen die van Salinger tot op heden nooit meer in druk hebben mogen verschijnen, is 'I'm Crazy'. Het werd gepubliceerd in het familieblad Collier's op 22 december 1945. De hoofdpersoon is... Holden Caulfield. Een jongere versie van de Holden in de roman, dat zeker, maar ook een Holden die door zijn auteur toch al is begiftigd met de oogopslag naar de volwassen wereld die hem tot de beroemdste puber van de twintigste eeuw zal maken.

Toen ik in 1980 in New York verbleef, had ik een lange lijst gemaakt van 'Things to do'. Op nummer een stond, mede op verzoek van Piet Schreuders, die toen aan zijn boek 'Paperbacks USA' werkte, een gesprek met James Avati. De tweede plaats werd ingenomen door Jerome D. Salinger: ik was vastbesloten om al zijn 'verboden' werk op te sporen en te kopiŽren. 'Things to Do at the Public Library'. Dat er een soort van samenhang was tussen die twee, dat is mij pas veel later duidelijk geworden.

En zo kwam ik 'I 'm Crazy' tegen.

De illustratie is gemaakt door Leon Gregori.

James Avati heeft maar een paar illustraties gemaakt voor Collier's voordat hij covers ging schilderen. Mogelijk heeft hij de jonge Holden van Leon Gregori toch in gedachten gehad toen hij zijn omslag schilderde. De overeenkomsten in de beeldende elementen zijn opvallend: het weglopen, de koffers, de stickers daarop, een hoofddeksel...

Misschien hebben we hier dus te maken met het prototype van die merkwaardige puber, Holden Caulfield. Dan nog is het Salingers verdienste dat hij die Holden heeft laten opgroeien van een verhaal tot een roman, en de verdienste van Avati dat hij dat perfect begrepen heeft. Al was het alleen maar van dat achterlijke hoedje tot die indrukwekkende omgekeerde rode 'hunting cap'. In Collier's is het verhaal van Holden geschreven voor ouders. 'The Catcher' is een roman voor ouderen die niet vergeten zijn dat ze ooit puber waren. Het scheelt maar ene jaar of drie, vier; maar lang genoeg.